¿Qué es un virus?

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Un virus es un pequeño parasito que no puede reproducirse por sí mismo. Una vez que infecta una célula susceptible es capaz de dirigir la maquinaria para producir más virus. El material genético de los virus puede ser DNA o RNA, dicho material genético puede ser de cadena sencilla o de doble cadena. La partícula infecciosa es llamada virion, está constituida por el ácido nucleico y una cobertura externa de proteínas. El virus más simple codifica únicamente para 4 proteínas, mientras que el más complejo puede codificar entre 100 a 200 proteínas. El primer virus conocido fue el virus del mosaico de tabaco, fue descubierto por Martinus Beijerinck en 1899.
¿Cómo infectan los virus? Como mencionamos anteriormente la superficie está constituida por muchas copias de un solo tipo de proteína, dicha proteína se unirá a un receptor de la célula huésped por el cual tenga afinidad. Dicha interacción es crucial para determinar si la célula seleccionada puede ser infectada. Una vez seleccionada la célula, el proceso de infección comienza. El material genético del virus cruza la membrana plasmática hacia el interior del citoplasma, cuando el material genético del virus ingresa al citoplasma, este va acompañado por proteínas virales para protegerlo de ser degradado por la célula huésped.

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El genoma de virus de DNA que infectan células eucarióticas es transportado (con algunas proteínas asociadas) al núcleo de la célula. Una vez que el DNA viral interactúa con la maquinaria de transcripción de la célula huésped, se comienza a transcribir el DNA a RNA mensajero. El RNA mensajero que es producido, posteriormente es traducido en proteínas virales mediante el uso de los ribosomas, RNAs de transferencia y factores de traducción de la célula huésped. Las proteínas virales se pueden clasificar en tres categorías: 1) enzimas especiales necesarias para la replicación viral, 2) factores inhibitorios que detienen al DNA y RNA de la célula huésped, así como la síntesis de proteínas; 3) proteínas estructurales usadas en la construcción de nuevos viriones. Generalmente este último grupo es producido en una mayor cantidad respecto a los otros dos. Después de la síntesis de cientos de miles de nuevos viriones, las células bacterianas, de plantas y animales sufre una ruptura o se lisan (ciclo lítico), liberando los nuevo viriones, los cuales tienen el potencial de infectar nuevas células.
En algunos casos una vez que la célula ha sido infectada con el material genético de un virus el material viral se integra al material genético de la célula huésped, en donde permanece latente. El material es replicado como parte de la célula de una generación a otra. Este proceso es conocido como ciclo lisogeno. Bajo ciertas condiciones el DNA viral es activado y se separa del genoma del hospedero para entrar al ciclo lítico que mencionamos anteriormente.

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