Descubrimientos asombrosos que ocurrieron en el 2016

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Cada año diversas áreas de ciencias generan un parteaguas en cuanto a información. El 2016 no pasó desapercibido, mencionaremos algunos acontecimientos que transformaran nuestra compresión del mundo que habitamos.
Las ondas gravitacionales
El Observatorio de Interferometría Láser de Ondas Gravitacionales (LIGO) a principios del 2016 informó que logró detectar una señal de onda gravitacional provenientes de la fusión de dos agujeros negros, dichas ondas habían sido predichas por Albert Einstein pero no se habían podido registrar. Los astrónomos están muy contentos con el descubrimiento de las ondas gravitacionales ya que pueden servir como un medio para visualizar objetos invisibles del universo; por ejemplo, para medir directamente las propiedades de los enigmáticos agujeros negros.

Ondas gravitacionales
Cola de dinosaurio atrapada en ámbar
Casi emulando a la película de Jurassic Park, un fragmento de ámbar que contenía en su interior el primer material proveniente de la cola de un dinosaurio. Dicho fragmento fue encontrado en un mercado de Birmania a punto de convertirse en una joyería, afortunadamente trozo de ámbar fue a parar en manos de paleontólogos. El hallazgo data aproximadamente en 99 millones de años, está compuesto de hueso y tejidos blandos, cubierto con delicadas plumas. Un análisis determinó que la muestra era de un celurosaurio joven, el cual es miembro de una familia de dinosaurios que incluye a los tiranosaurios y a las aves modernas.

Cola dinosaurio
Próxima b un planeta habitable
Un equipo de astrónomos liderado por el español Guillem Anglada-Escudé anunció el descubrimiento de un planeta que tiene el potencial para ser habitable. El planeta se localiza en la órbita de la estrella próxima Centauri, que se encuentra más cercana al sistema solar (solo 4 años luz). El planeta orbita la estrella Próxima Centauri, el más cercano al sistema solar, y ha sido bautizado como Próxima b. Tiene 1,3 veces la superficie de la tierra y su año, el tiempo que tarda a dar toda la vuelta a la estrella roja, dura 11,2 días terrestres. Tiene una temperatura que permitiría la existencia de agua líquida a la superficie y puede ser el planeta más cercano que pueda albergar vida fuera del sistema solar.

Planeta B
El vertebrado más antiguo de la Tierra
De acuerdo con un estudio publicado este año, el secreto para una extensión radical de la vida está en un animal que puede vivir hasta 400 años. Se trata de los vertebrados más longevos del planeta: el más viejo de una especie de tiburones en Groenlandia tiene entre 272 y 512 años ¿Cuál es su secreto? Según el estudio, este animal tiene un metabolismo extremadamente lento, lo que causa un crecimiento lento y maduración reproductiva. Además, se cree que los animales también se ‘congelan’ para quedar en ocasionales estados criogénicos.

2017-01-10_13-17-18Detectan por primera vez el tejido cerebral de un dinosaurio en un fósil
El tejido cerebral fosilizado de un dinosaurio que vivió a comienzos del Cretácico, hace unos 133 millones de años, probablemente del género Iguanodon, acabó petrificado en un pantano de aguas altamente ácidas y con bajo contenido de oxígeno. Los investigadores, en colaboración con la Universidad de Australia Occidental, han utilizado un microscopio electrónico de barrido y la tomografía computarizada para detectar las meninges o membranas duras que cubren el cerebro, además de los filamentos de colágeno y los vasos sanguíneos. También parecen distinguirse unas estructuras que podrían ser tejidos de la corteza cerebral con capilares delicados. La estructura del cerebro fosilizado, y especialmente la de las meninges, muestra similitudes con la estructura del cerebro de los descendientes actuales de los dinosaurios, concretamente las aves y los cocodrilos.

Cerebro
Los “muertos vivientes” llevan vivos días después de que la vida termina
¿Significa realmente la muerte el fin de nuestra existencia? Grandes pensadores de Platón a Blue Öyster Cult han reflexionado sobre la cuestión. Ahora, un estudio muestra que al menos un aspecto de la vida continúa: Los genes permanecen encendidos días después de que los animales mueren. Los investigadores pueden ser capaces de aprovechar esta actividad post-mortem en mejores formas de preservar los órganos donados para el trasplante y métodos más precisos para determinar cuándo asesinaron a las víctimas.

El microbiólogo Peter Noble de la Universidad de Washington, Seattle, y sus colegas no estaban tratando de averiguar qué permite a los zombis acechar a la Tierra y comerse el cerebro de los incautos. En cambio, los científicos querían probar un nuevo método que habían desarrollado para calibrar las mediciones de la actividad génica. Su investigación ya había tomado un giro mórbido, hace 2 años publicaron un artículo sobre la abundancia de microbios en diferentes órganos humanos después de la muerte y decidieron aplicar su método a muestras post mortem. “Es un experimento de curiosidad ver lo que sucede cuando mueres”, dice Noble.
Aunque los científicos que analizaron la sangre y el tejido hepático de cadáveres humanos habían observado previamente la actividad post-mortem de unos pocos genes, Noble y sus colegas evaluaron sistemáticamente más de 1000. El equipo midió cuáles de estos genes estaban funcionando en tejidos de ratones recién fallecidos y en el pez cebra, durante 4 días en el pescado y 2 días en los roedores.
Al principio, los investigadores asumieron que los genes se apagarían poco después de la muerte. Lo que encontraron fue que cientos de genes aumentaron, Aunque la mayoría de estos genes aumentaron su actividad en las primeras 24 horas después de que los animales murieron y luego disminuyeron, en el pescado algunos genes permanecieron activos 4 días después de la muerte.
Muchos de estos genes postmortem son beneficiosos en emergencias, pues realizan tareas como estimular la inflamación, encender el sistema inmunológico y contrarrestar el estrés. Otros genes fueron más sorprendentes, se encendieron genes de desarrollo que normalmente ayuda a esculpir el embrión, pero no son necesarios después del nacimiento. Una posible explicación para su reanimación postmortem, es que las condiciones celulares en los cadáveres recién muertos se parecen a las de los embriones. El equipo también encontró que varios genes que promueven el cáncer se hicieron más activos. Ese resultado podría explicar por que las personas que reciben trasplantes de los recién fallecidos tienen un mayor riesgo de cáncer.
Doble origen de los perros
Para determinar el proceso de domesticación y selección artificial de estos animales, investigadores analizaron el ADN mitocondrial de 59 perros que vivieron hace más de 3,000 y menos de 14,000 años. El estudio, liderado por la Universidad de Oxford, concluyó que dos poblaciones de lobos ancestrales ya extintas fueron el origen común de los lobos modernos y de los perros. Una de estas poblaciones vivía en Eurasia Occidental y otra en Eurasia Oriental; es decir, los perros fueron domesticados en dos ocasiones independientes.

lobos

Sonda Juno llega a órbita de Júpiter
La sonda Juno de la NASA hizo historia en julio al llegar a la órbita de Júpiter tras cinco años de misión, y se convirtió en el vehículo que más se aproxima al gigantesco planeta gaseoso, con el objetivo de descifrar sus enigmas y descubrir más sobre el origen del sistema solar. La nave, no tripulada y del tamaño de una cancha de baloncesto, ya hizo historia en enero al convertirse en la sonda impulsada por energía solar en llegar más lejos en el espacio, a alrededor de 793 millones de kilómetros del Sol. Durante un espacio de 20 meses, la sonda dará 37 vueltas a la órbita de Júpiter para ayudar a mejorar la comprensión de los primeros momentos del sistema solar, al revelar el origen y la evolución de su mayor planeta.

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Aún queda mucho por descubrir y el 2017 no dejará de asombrarnos con más descubrimientos por lo que estemos atentos y dispuestos a aprender.

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